Publié le 13 septembre 2018

ÉNERGIE

L’Europe possède aussi de grandes réserves de lithium… et c’est le Portugal qui a la main dessus

L’Europe dépend à 86 % des importations pour ses besoins en lithium. Or de vastes réserves existent sur son territoire. Deux grandes mines sont en particulier présentes au Portugal dont l’exploitation pourrait débuter en 2020. Mais l’Or Blanc du pays serait 2,5 fois plus cher que celui issu du Chili, premier producteur mondial.

Exploitation de lithium au Chili MatthieuColin Hemis
Gisement de lithium au Chili, le premier producteur au monde.
@MatthieuCollin

"Plus on creuse, plus on en trouve", se réjouit David Archer au pied d'une grue de forage qui, dans un bruit assourdissant, perfore la roche granitique des monts reculés du nord du Portugal afin d'en mesurer la teneur en lithium, devenu un "or blanc" depuis que la demande de batteries électriques explose.

La société minière britannique qu'il dirige, Savannah Resources, espère ouvrir en 2020 "la première mine importante de lithium en Europe", déclare-t-il à l'AFP sur les hauteurs de Boticas, dans la région de Vila Real.

Triplement des prix

Lundi 10 septembre, Savannah a annoncé avoir revu l'estimation des gisements de Mina do Barroso en hausse de 44 %, à 20,1 millions de tonnes de minerai d'une teneur en lithium de 1,04 %. À 25 kilomètres de là, dans la commune voisine de Montalegre, la société portugaise Lusorecursos prétend elle aussi être assise sur "le plus important gisement de lithium en Europe", soit 30 millions de tonnes de minerai d'une teneur de 1,09 % qu'elle compte commencer à extraire en 2020 également, selon son directeur financier Ricardo Pinheiro.

"L'explosion de la filière de la batterie a provoqué un véritable engouement pour le lithium" et sa valeur marchande a triplé en trois ans, explique Lucas Bednarski, directeur de l'entreprise d'études de marché spécialisée Lithium Today.

Indépendance européenne

Ce métal de couleur blanche argentée, qui sert déjà à fabriquer les batteries lithium-ion utilisés dans les téléphones et ordinateurs portables, sera de plus en plus recherché en raison du développement de la voiture électrique, qui a besoin de batteries bien plus puissantes.

"Le lithium pourrait valoir de l'or pour le Portugal, puisque nous estimons qu'en 2025 le marché européen des batteries vaudra 250 milliards d'euros par an", fait valoir le vice-président de la Commission européenne chargé de l'Energie, Maros Sefcovic.

Le commissaire slovaque porte depuis près d'un an un projet de filière capable de construire au sein de l'UE une nouvelle génération de batteries électriques "vertes", recyclables et réutilisables. Première étape : réduire la dépendance en composants. Or l'Europe importe 86 % du lithium qu'elle consomme, produit pour l'essentiel au Chili et en Australie.

Plus cher qu’au Chili

Le Portugal est déjà le principal producteur européen, avec une part de marché de 11 %, mais sa production sert entièrement à la céramique et à la verrerie. "Nous savons que le Portugal possède les plus importants gisements en Europe. La question est de savoir si c'est économiquement viable de l'extraire, car il s'agit d'un marché mondial très compétitif", souligne Lucas Bednarski.

D'après ses estimations, la production de lithium extrait de la roche granitique portugaise coûte environ 2,5 fois plus cher que celui produit à partir des gisements de saumure chiliens.

Ludovic Dupin avec AFP


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