Publié le 23 novembre 2019

ENVIRONNEMENT

[À l’origine] Il y a moins d’un siècle, les engrais synthétiques ont sauvé l’Humanité

Au début du XXe siècle, la capacité de production agricole de la planète était insuffisante pour nourrir la population humaine grandissante. Une immense famine menaçait. Un chimiste allemand Fritz Haber va éviter cette catastrophe en synthétisant de l’ammoniac à partir de l’azote de l’air, permettant la production massive d’engrais artificiels. Le revers de la médaille est que ce scientifique qui a sauvé des milliards d’humains est aussi l’un des plus effrayants criminels de guerre.

Fritz haber
Fritz Haber, chimiste allemand, créateur du procédé de synthèse de l’ammoniac.
DR

Aujourd’hui, d’aucuns aimeraient chasser les engrais synthétiques de notre modèle agricole, leur préférant une agriculture biologique moins impactante pour les terres et les nappes phréatiques. Mais il fut un temps où ces produits azotés fabriqués par l’Homme l’ont sauvé d’une catastrophe. En 1898, des études britanniques montrent qu’une famine mondiale menace. La production agricole sera insuffisante face à la croissance de la population. Et on s’attend à voir mourir de faim jusqu’à 1,5 milliard d’êtres humains d’ici 1930.

Au cours du XIXe siècle, c’est le guano, ces déjections de volatiles très riches en azote, qui nourrit les terres agricoles. C’est une ressource stratégique détenue quasi exclusivement par le Chili qui l’exporte à travers le monde entier. Mais cette ressource est très limitée et cause de grandes tensions géopolitique. Dans l’Europe sous haute tension, on cherche des solutions alternatives. C’est de l’Allemagne, de plus en plus isolée et très en pointe sur le plan scientifique, que viendra la réponse.

L’azote est abondant puisqu’il constitue 78 % de l'atmosphère, mais sa forme de diazote le rend difficile à extraire. C’est le chimiste allemand Fritz Haber, né en 1868, qui crée en 1909 le principe de synthèse de l’ammoniac à partir de l’azote atmosphérique. Dans la foulée, Carl Bosch industrialisera cette découverte. La mise au point du procédé Haber-Bosch, toujours utilisé aujourd’hui, fera exploser la production d’ammoniac, utilisé pour la fabrication d’engrais… et d’explosifs.

Sauveur de l’Humanité et criminel de guerre

La découverte de Fritz Haber est considérée comme l’une des plus importantes de l’Humanité. On estime que ce chimiste a sauvé 3,5 milliards de vies. La fondation Nobel décidera de lui remettre en 1920 le prix Nobel de chimie. Mais beaucoup de pays boycotteront cette cérémonie. Car Fritz Haber, scientifique de génie, est aussi un criminel de guerre et le créateur des gaz de combat.

Pendant la première guerre mondiale, c’est lui qui mettra au point les premières armes à base de chlore, si dévastatrices dans les tranchées. Il a même supervisé le 22 avril 1915, la première utilisation des gaz lors de la bataille d'Ypres, causant 5 000 morts. Ce "succès" lui vaudra, après la guerre, de diriger le prestigieux centre Kaiser Wilhem de Berlin. En 1933, l’arrivée d’Hitler mettra fin à la carrière de ce chercheur juif qui mourra en exil en 1934.

Dans un épisode dédié à ce personnage hors normes de l’histoire des sciences, Bruce Benamran, vulgarisateur scientifique de la chaîne youtube E-penser, résume la vie et de l’œuvre de Fritz Haber par la formule : "Sauver l'humanité en cherchant à la détruire". Il ajoute : "Cet homme est la preuve vivante qu’en matière de science, la morale est une notion parfois lointaine".

Ludovic Dupin @LudovicDupin


© 2020 Novethic - Tous droits réservés

‹‹ Retour à la liste des articles

ENVIRONNEMENT

Agriculture

Avec ou sans pesticides, bio ou OGM, les modes de production agricole jouent un rôle déterminant sur la biodiversité et la pollution. Le développement massif de monocultures comme celle de l’huile de palme dans certaines régions entraine des problèmes variés dont la déforestation.

La france a un probleme avec alcool

Poids économique et culturel : Le gouvernement a renoncé à s'associer au mois de janvier sans alcool

En France, chaque année, l'alcool tue 41 000 personnes. Pour prévenir ce désastre, des associations ont lancé le Dry January, un mois de janvier sans alcool. Mais le projet n'a pas reçu le soutien du gouvernement. En cause, le poids des lobbys de l'alcool mais aussi le poids culturel du vin dans...

Cargill elevage reduction empreinte carbone viande

De "pire entreprise du monde", le géant de l'agroalimentaire Cargill veut devenir le champion de la viande responsable

Le géant Cargill, un des plus gros négociants de matières premières agricoles et de production de viande au monde, veut réduire de 30 % ses émissions de gaz à effet de serre. Le groupe, qualifié de "pire entreprise du monde" dans un rapport de l'ONG Mighty Earth, a notamment investi dans les...

Élisabeth Borne presse la SNCF, grande consommatrice de glyphosate, d’en bannir son utilisation

La SNCF s'était engagée à renoncer au glyphosate en 2021. Devra-t-elle en sortir dès cet été ? C'est en tout cas le vœu de la ministre de la Transition écologique et solidaire, Élisabeth Borne, qui compte interdire l'usage des pesticides non agricoles pour l'été. L'enjeu est de taille pour...

Chlorpyrifos pesticide interdit dans union europeenne

[Bonne nouvelle] L'Union européenne interdit le chlorpyrifos, pesticide dangereux très controversé

C'est une nouvelle saluée par les associations environnementales. Les États membres de l'Union européenne ont décidé de ne pas renouveler la licence du chlorpyrifos qui prend fin le 31 janvier 2020. Ce pesticide a fait l'objet de plusieurs études qui ont révélé sa nocivité sur le cerveau des fœtus...